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NASA/CASSINI
07 julio, 2021
Redacción ADN40
Ciencia

Metano en luna de Saturno podría ser indicador de vida

Los niveles de metano descubiertos en la luna de Saturno, no tienen explicación conocida, si no se apela a algún tipo de organismo vivo.

Estamos cerca de encontrar vida extraterrestre, según un nuevo estudio sobre el metano encontrado en la luna de Saturno. Estas formas de vida, podrían no ser como las imaginabas.

No pueden explicar el metano encontrado en la luna de Saturno

Encélado es el sexto satélite más grande de Saturno, con unos 500 km de diámetro. Para tener una idea de su tamaño, considera que la Tierra tiene 12.742 kilómetros de diámetro, por lo que es bastante más pequeña que nuestro planeta.

Esta luna de Saturno, es realmente brillante, ya que está compuesta por una capa de hielo reciente y limpio que refleja casi toda la luz solar. Debajo de esta capa de hielo, donde la temperatura puede alcanzar los –198 °C a mediodía, se encuentra un vasto océano de agua.

La curiosidad de la NASA sobre Encédalo siempre fue muy importante, por lo que la sonda Cassini, se detuvo particularmente en esta luna, durante su misión a Saturno en el año 2005.

Algunos de sus datos, ampliamente analizados, fueron sometidos a un nuevo estudio publicado en Nature Astronomy, por científicos de la Universidad de Arizona y de la Universidad de Ciencias y Letras de París.

Los resultados arrojaron que esta luna posee niveles de metano que no pueden ser explicados, si no se apela a la existencia de microorganismos vivos, que podrían estar en el agua de Encélado.

Estos microorganismos similares a los de la Tierra, o un proceso que aún no ha sido descubierto, podrían explicar los niveles de metano encontrados.

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NASA

Cassini se sumergió en uno de los brotes de agua helada y detectó allí una concentración relativamente alta de ciertas moléculas asociadas con respiraderos hidrotermales en el fondo de los océanos de la Tierra. Se trata de hidrógeno molecular, metano y dióxido de carbono.

El estudio sobre el metano de Encélado

Queríamos saber: ¿podrían los microbios similares a los de la Tierra que ‘comen’ el hidrógeno molecular y producen metano explicar la cantidad sorprendentemente grande de metano detectada por Cassini?”, explica Régis Ferrière, profesor asociado en el Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Arizona y uno de los dos autores principales del estudio.

Para poder comprobar finalmente si se trata de vida extraterrestre, se necesitaría tomar una muestra del agua, que es algo que aún no podemos hacer.”Se necesitarían misiones de inmersión profunda, extremadamente desafiantes que no están a la vista durante varias décadas”.

Por esta razón los científicos debieron recurrir a procesos matemáticos que combinan la geoquímica y la ecología microbiana, para definir las probabilidades de que el metano sea producto de vida microbiana.

Obviamente, no estamos concluyendo que exista vida en el océano de Encélado, pero no podemos descartar esa hipótesis”, explicó Ferrière.

La investigación concluyó que es altamente probable que el metano sea producto de sistemas microbianos en la luna de Saturno.” Para rechazar la hipótesis de vida, necesitamos más datos de misiones futuras”, concluyó el profesor.

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Gm

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